Los científicos han descubierto un hongo que se alimenta de radiación en las paredes del reactor nuclear de Chernobyl y que podría ser útil para los humanos.

Si sabes un par de cosas sobre los hongos, sabrás que pueden prosperar en las condiciones más improbables. Desde cartón y queroseno hasta amianto y plástico: los hongos se “comen” casi todo. Sin embargo, la verdadera sorpresa se produjo cuando los científicos descubrieron un hongo que se alimenta de radiación creciendo en el reactor nuclear de Chernobyl, y estos no son compuestos radiactivos que promuevan el crecimiento de hongos. Este hongo en particular, también llamado «hongos radiotróficos», se alimenta de la radiación y los expertos creen que puede usarse para fabricar «protector solar».

El hongo radiotrófico se descubrió por primera vez en 1991 alrededor y en la central nuclear de Chernobyl. Contiene grandes cantidades de melanina, que ayuda a convertir la radiación en energía de crecimiento.Central nuclear de Chernóbil.

En 1991, cinco años después del desastre de Chernobyl, los científicos descubrieron un extraño hongo negro que crecía en las paredes del reactor nuclear, similar al moho de las cortinas de baño sucias. La asombró y le hizo preguntarse cómo algo podía crecer en un ambiente tan extremo y lleno de radiación. Pronto se dieron cuenta de que el hongo no sólo era inmune a la radiación mortal, ¡sino que en realidad se sentía atraído por ella! Aproximadamente una década después, los investigadores descubrieron que el hongo es rico en melanina, un pigmento que también se encuentra en la piel humana, y que puede realizar radiosíntesis. En teoría, la radiosíntesis es un proceso mediante el cual un organismo vivo puede capturar y metabolizar la radiación ionizante, lo que esencialmente significa convertir la radiación gamma en un tipo de energía química que ayuda al organismo a crecer. Los científicos sospechan que la radiosíntesis funciona de la misma manera que la fotosíntesis. Sin embargo, aún tienen que determinar si los hongos ricos en melanina utilizan una vía de varios pasos como lo hacen los organismos clorófilos para la fotosíntesis.

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Después de probar tres especies de hongos, los investigadores descubrieron que todos prosperaban bajo la radiación.Hongos de ChernóbilHongos de Chernóbil. Crédito de la foto: NASA.

Dr. Arturo Casadevall y el Dr. Ekaterina Dadachova, de la Facultad de Medicina Albert Einstein de Nueva York, realizó pruebas para ver cómo tres especies de hongos, a saber, Wangiella dermatitidis, Cryptococcus neoformans y Cladosporium sphaerospermum, responden a la radiación gamma del tungsteno-188 y el renio-188. Los resultados, publicados en PLoS One, mostraron que las tres especies de hongos crecen y prosperan más rápido en presencia de radiación. Estudios anteriores habían demostrado que los hongos que crecen en regiones contaminadas intentan llegar a diferentes fuentes de radiación. Algunos hongos encontrados en Chernobyl pueden incluso descomponer materiales radiactivos como el grafito caliente. La mayoría de estos hongos producen melanina y los expertos creen que el pigmento en realidad protege a los hongos de diversas influencias ambientales. Dadachova y su equipo también descubrieron que las moléculas de melanina del hongo cambiaban de forma cuando se exponían a la radiación, lo que lo hacía cuatro veces más capaz de llevar a cabo reacciones metabólicas químicas.

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Según Dadachova, estos hongos consumidores de radiación pueden haber existido a principios del período Cretácico, cuando la Tierra experimentó el «cero magnético», un evento que despojó al planeta de su escudo protector contra la radiación cósmica. Muchas especies de plantas y animales se extinguieron durante este tiempo, pero los depósitos contienen grandes cantidades de esporas de hongos ricas en melanina.

Actualmente, los científicos están intentando aprovechar el poder y las capacidades únicas de los hongos radiotróficos.

Tras el descubrimiento de los hongos radiotróficos, los científicos empezaron a preguntarse si las células humanas ricas en melanina también podrían convertir la radiación en energía. Según Casadevall, no hay pruebas y sería teóricamente posible, pero las células no producen suficiente energía para sustentar a un astronauta ocupado. Por otro lado, los investigadores de la NASA sospechan que podría ser posible utilizar el poder de absorción de radiación de los hongos para desarrollar un tipo de fármaco que proteja a las personas de los rayos tóxicos. Los ingenieros de centrales nucleares, los pacientes con cáncer sometidos a radioterapia y los pilotos de líneas aéreas podrían beneficiarse de este fármaco.

(Fuentes: 1, 2, 3, 4)

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