Las bacterias y los virus que causan enfermedades atrapados en el hielo y el permafrost están despertando a medida que el planeta se calienta

Las bacterias y los virus existieron y se desarrollaron paralelamente a los humanos. Muchos de estos patógenos son responsables de provocar brotes mortales y pandemias globales. Aunque la evolución nos ha ayudado a volvernos resistentes a algunos de estos patógenos, estos patógenos también han encontrado nuevas formas de infectarnos. Lo que es aún más aterrador es que hay virus y bacterias que han estado atrapados en el hielo y el permafrost durante miles de años, y estos patógenos latentes durante mucho tiempo ahora están despertando debido a los efectos del calentamiento global. Nadie puede decir qué sucederá si alguna vez nos exponemos a ellos, pero sólo podemos adivinar.

El cambio climático está derritiendo los glaciares y el permafrost, liberando bacterias y virus antiguos que han estado inactivos durante miles de años.

La idea de que están surgiendo patógenos mortales como resultado del cambio climático no es ciencia ficción. ¡Ocurrió! En 2016, al menos 20 personas fueron hospitalizadas después de contraer ántrax en una tundra remota en el noroeste de Siberia. Un niño de 12 años, uno de los afectados, incluso falleció a consecuencia de la enfermedad. La teoría popular es que un reno infectado murió y su cadáver murió congelado y quedó atrapado en el permafrost (suelo congelado). Permaneció allí durante más de 75 años, pero durante la ola de calor del verano de 2016, el permafrost se descongeló, exponiendo el cadáver y liberando las bacterias formadoras de esporas responsables de causar el ántrax.

Luego, las bacterias ingresaron al suelo, al agua y al suministro de alimentos cercanos. Más de 2.000 renos que pastaban en la zona se infectaron y transmitieron la enfermedad a los humanos. Aunque sólo unas pocas personas estuvieran infectadas en ese momento, puede que no se trate de un caso aislado. El suelo congelado es el mejor lugar para que las bacterias permanezcan vivas durante miles o incluso millones de años, pero el permafrost seguirá derritiéndose a medida que el planeta se caliente, y esto podría abrir la Caja de Pandora.

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También es probable que enfermedades que pensábamos desaparecidas hace tiempo estén reapareciendo.permafrostLa erosión costera revela la extensión del permafrost rico en hielo que subyace a la capa activa de la llanura costera del Ártico. Crédito de la foto: Servicio Geológico de EE. UU./Flickr

Más de un millón de renos murieron de ántrax a principios del siglo XX. Cavar tumbas profundas en el permafrost no es fácil, por lo que los cadáveres fueron enterrados en fosas poco profundas. Hay más de 7.000 lugares de enterramiento de este tipo en todo el norte de Rusia. No son sólo los animales. Incluso las personas que murieron a causa de infecciones mortales y otras enfermedades fueron enterradas en el permafrost. Los científicos incluso han encontrado rastros del virus de la gripe española de 1918 en fosas comunes en la tundra de Alaska. La peste bubónica y la viruela también aparecen en tumbas en toda Siberia.

Los científicos han logrado repetidamente revivir bacterias que habían estado congeladas durante miles o incluso millones de años.Carnobacterium pleistocenioCarnobacterium pleistocenio. Crédito de la imagen: Richard B. Hoovera y Elena V. Pikutab vía NASA.gov

En 2005, los científicos de la NASA lograron revivir una bacteria llamada Carnobacterium pleistocenium. Los microbios habían estado congelados en un estanque en Alaska desde el Pleistoceno, cuando todavía existían mamuts lanudos. Aunque las bacterias habían estado inactivas durante 32.000 años, no parecían verse afectadas por el derretimiento del hielo. En 2007, los científicos revivieron una bacteria de ocho millones de años que yacía latente en el hielo de los valles Beacon y Mullins de la Antártida. El mismo estudio también revivió bacterias de hielo de 100.000 años.

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A lo largo de los años, los científicos han realizado varios estudios utilizando bacterias y virus que han estado inactivos durante mucho tiempo. Se ha descubierto que algunos de estos virus se vuelven infecciosos una vez revividos.

Algunos expertos creen que los virus que alguna vez plagaron a las especies de homínidos extintas hace mucho tiempo pueden estar regresando.neandertalesImagen representativa del neandertal prehistórico.

Había tanto denisovanos como neandertales en Siberia, y estas especies humanas extintas hace mucho tiempo eran portadoras de enfermedades virales. En Rusia se han encontrado restos de neandertales de hasta 40.000 años de antigüedad. Los expertos creen que los virus de tales muestras podrían infectar a la población humana de la región y, si eso sucede, sabríamos que dichos patógenos nunca podrán erradicarse. Los investigadores llevan mucho tiempo estudiando las capas de permafrost y estudiando su contenido de ADN. Encontraron rastros de bacterias y virus que podrían ser peligrosos para los humanos.

Muchos expertos creen que es probable que estos patógenos latentes durante mucho tiempo puedan revivir e infectar a las personas, pero no pueden decir con certeza qué tan probable es. Sin embargo, si el patógeno no estuvo presente en nuestro tiempo, nuestro sistema inmunológico puede no estar preparado para él, lo que puede generar problemas.

(Fuentes: 1, 2, 3)

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