Este pasante de la NASA de 17 años descubrió un nuevo planeta casi siete veces más grande que la Tierra en el tercer día de su pasantía.

Cuando trabajan como pasantes, la mayoría de los adolescentes esperan conseguir el café de la mañana y los panecillos para sus jefes, y ciertamente no esperan hacer nada que acabe en los titulares. Pero eso es exactamente lo que le pasó a Wolf Cukier, un pasante de 17 años en la NASA. Descubrió un nuevo planeta el tercer día de su pasantía en la agencia espacial. El planeta, ahora llamado “TOI 1338 b”, es casi siete veces más grande que la Tierra y orbita no una, sino dos estrellas. Es el primer planeta circumbinario encontrado por el sistema TESS de la NASA.

Cukier consiguió la pasantía cuando estaba en su primer año de secundaria y descubrió el nuevo planeta mientras trabajaba en su primera tarea.Lobo Cukier. Crédito de la foto: ABCNews

Cukier completó una pasantía de dos meses en la NASA durante su tercer año en la escuela secundaria Scarsdale de la ciudad de Nueva York y viajó a Greenbelt, Maryland, en el verano de 2019 para trabajar en el Centro de vuelos espaciales Goddard. En su primera misión allí, trabajó en el proyecto de ciencia ciudadana “Planet Hunters TESS”. Un proyecto de ciencia ciudadana está financiado por varias organizaciones y permite a personas no científicas contribuir a la investigación científica en curso. TESS de Planet Hunter utiliza el satélite de estudio de exoplanetas en tránsito, también conocido como TESS. A Cukier se le encomendó la tarea de estudiar las variaciones en el brillo de las estrellas detectadas por el sistema TESS.

Su trabajo consistía en revisar los datos que los voluntarios habían etiquetado como un «sistema binario de eclipse». Se trata de un sistema estelar en el que dos estrellas orbitan entre sí y, desde nuestra perspectiva, se eclipsan en cada órbita. Aproximadamente tres días después de iniciado el proyecto, notó algo bastante extraño: una caída o tránsito en el sistema estelar binario TOI 1338. Lo que inicialmente parecía un eclipse estelar resultó ser un planeta previamente desconocido para los científicos.

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El nuevo planeta, ahora llamado TOI 1338 b, es 6,9 veces más grande que la Tierra y se encuentra a unos 1.300 años luz de distancia, en la constelación de Pictor.NASA/Chris Smith (USRA) Centro de vuelos espaciales GoddardCrédito de la foto: Centro de vuelos espaciales Goddard de la NASA/Chris Smith (USRA)

Según el comunicado oficial de la NASA, TOI 1338 b se encuentra en la constelación de Pictor, que se encuentra a unos 1.300 años luz de nuestro planeta. Para entender qué tan lejos está eso, hay que saber que el Sol está a sólo siete o nueve minutos luz de la Tierra. TOI 1338 b también es 6,9 veces más grande que la Tierra, entre el tamaño de Saturno y Neptuno. Pero lo más interesante de este planeta recién descubierto es que orbita alrededor de dos estrellas. Las estrellas se orbitan entre sí y cada órbita dura 15 días. Una de las dos estrellas es también un 10% más grande que el Sol.

Como fanático de Star Wars, Cukier comparó TOI 1338 b con Tatooine, el planeta natal de Luke Skywalker, que también es un planeta circumbinario, lo que significa que orbita dos estrellas. Al igual que Tatooine en Star Wars, TOI 1338 b también tendría una doble puesta de sol. El adolescente también tiene un telescopio y varios carteles de Star Wars en su dormitorio.

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La NASA anunció el descubrimiento de TOI 1338 b a principios de este mes. Es el primer planeta circumbinario detectado por el sistema TESS.Joven de 17 años descubre un nuevo planetaCrédito de la foto: Inside Edition/YouTube.

La NASA anunció el descubrimiento de TOI 1338 b en la 235ª reunión de la Sociedad Astronómica Estadounidense y en su sitio web, confirmando la contribución de Cukier. La agencia espacial también presentó el artículo del que el adolescente fue coautor para revisión científica. Es el primer planeta circumbinario detectado por el sistema TESS. Planetas como estos son difíciles de detectar porque los sistemas de software típicos los confunden con eclipses estelares. Por eso los pasantes como Cukier son tan valiosos para el proyecto.

Cukier, que ya hizo historia, ahora es un estudiante de último año y está haciendo planes para su futuro. Espera ingresar a Stanford, MIT o Princeton y planea una carrera en astrofísica y física.

(Fuentes: 1, 2, 3)

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